Aplicativo de celular pode ajudar a identificar Alzheimer e outras doenças neurológicas

Pesquisadores da Universidade da Califórnia, em San Diego, nos EUA, desenvolveram um aplicativo de smartphone que pode permitir que as pessoas rastreiem a doença de Alzheimer, TDAH e outras doenças e distúrbios neurológicos – gravando closes de seus olhos.

O aplicativo usa uma câmera de infravermelho próximo, que é incorporada em smartphones mais recentes para reconhecimento facial, juntamente com uma câmera selfie comum para rastrear como a pupila de uma pessoa muda de tamanho. Essas medições da pupila podem ser usadas para avaliar a condição cognitiva de uma pessoa.  

A tecnologia é descrita em um artigo apresentado na ACM Computer Human Interaction Conference on Human Factors in Computing Systems (CHI 2022), que acontece até amanhã, 5 de maio, em Nova Orleans como um evento híbrido local.

“Embora ainda haja muito trabalho a ser feito, estou animado com o potencial de usar essa tecnologia para trazer a triagem neurológica para fora dos laboratórios clínicos e para as residências”, disse Colin Barry, Ph.D em engenharia elétrica e de computação, estudante da UC San Diego e o primeiro autor do artigo, que recebeu uma Menção Honrosa para o prêmio de Melhor Artigo.

“Esperamos que isso abra as portas para novas explorações do uso de smartphones para detectar e monitorar possíveis problemas de saúde mais cedo”.

O tamanho da pupila pode fornecer informações sobre as funções neurológicas de uma pessoa, mostraram pesquisas recentes. Por exemplo, o tamanho da pupila aumenta quando uma pessoa realiza uma tarefa cognitiva difícil ou ouve um som inesperado.

A medição das mudanças no diâmetro da pupila é feita realizando o que é chamado de teste de resposta da pupila. O teste pode oferecer uma maneira simples e fácil de diagnosticar e monitorar várias doenças e distúrbios neurológicos. No entanto, atualmente requer equipamentos especializados e caros, tornando inviável a realização fora do laboratório ou clínica.

Os engenheiros do Digital Health Lab, liderados pelo professor de engenharia elétrica e de computação da UC San Diego, Edward Wang, colaboraram com pesquisadores do Centro de Tecnologia de Saúde Mental da UC San Diego (MHTech Center) para desenvolver uma solução mais econômica e acessível.

“Uma ferramenta de avaliação de smartphone escalável que pode ser usada para exames comunitários em larga escala pode facilitar o desenvolvimento de testes de resposta da pupila como testes minimamente invasivos e baratos para auxiliar na detecção e compreensão de doenças como a doença de Alzheimer. Isso pode ter um enorme impacto na saúde pública”, disse Eric Granholm, professor de psiquiatria da Escola de Medicina da UC San Diego e diretor do MHTech Center.

As medidas do aplicativo foram comparáveis ​​às obtidas por um dispositivo chamado pupilômetro, que é o padrão-ouro para medir o tamanho da pupila.

Os pesquisadores também incluíram vários recursos em seu aplicativo para torná-lo mais amigável para adultos mais velhos. 

“Para nós, um dos fatores mais importantes no desenvolvimento de tecnologia é garantir que essas soluções sejam úteis para qualquer pessoa. Isso inclui indivíduos como adultos mais velhos que podem não estar acostumados a usar smartphones”, disse Barry. 

Os pesquisadores trabalharam com participantes adultos mais velhos para projetar uma interface de aplicativo simples que permite aos usuários autoadministrar os testes de resposta dos alunos. Essa interface incluía comandos de voz, instruções baseadas em imagens e uma luneta plástica barata para direcionar o usuário a colocar o olho dentro da visão da câmera do smartphone.

O Digital Health Lab continua este trabalho em um projeto para permitir a função pupilometria semelhante em qualquer smartphone, em vez de apenas nos smartphones mais novos. Estudos futuros também envolverão o trabalho com idosos para avaliar o uso doméstico da tecnologia. A equipe trabalhará com indivíduos mais velhos com comprometimento cognitivo leve para testar o aplicativo como uma ferramenta de triagem de risco para a doença de Alzheimer em estágio inicial.

Este trabalho foi financiado pelo Instituto Nacional do Envelhecimento dos Estados Unidos.